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Trois hélicoptères britanniques bientôt avec les Français de Barkhane dans le Sahel


Un hélicoptère de l'armée française dans la région du Sahel, le 1er novembre 2017.

Les Britanniques ont commencé à déployer au Sahel un détachement d'hélicoptères de transport lourd Chinook pour épauler les troupes françaises dans le cadre de l'opération antijihadiste Barkhane, a indiqué jeudi l'état-major français des armées.

"Hier sont arrivés les premiers éléments du détachement Chinook britannique, qui comptera trois hélicoptères de transport lourd et sera déployé à Gao", dans le nord du Mali, a déclaré le porte-parole de l'état-major français, le colonel Patrik Steiger.

Les premiers Britanniques sont arrivés à Niamey (Niger) et les hélicoptères suivront, a-t-il précisé. Le détachement de près d'une centaine d'hommes sera totalement opérationnel en "juillet-août".

>> Lire aussi : La France au Sahel pour "une opération de longue durée"

"Ils apporteront une capacité très utile à la force Barkhane (4.000 hommes, ndr) dans le domaine de l'aéromobilité", s'est-il félicité, alors que la France ne dispose pas de ce type d'hélicoptère lourd à double rotor, capable de transporter une quarantaine de soldats et disposant d'un rayon d'action de 2.000 km.

Jusqu'ici, la contribution britannique à l'opération française au Sahel se limitait à un appui régulier à l'aide d'un avion de transport C-17, à l'occasion des relèves.

>> Lire aussi : L'armée française "neutralise" trois jihadistes au Mali

Ces nouveaux moyens avaient été promis en janvier par la Première ministre britannique Theresa May à l'occasion d'un sommet avec le président français Emmanuel Macron.

"Le Royaume-Uni se prépare à quitter l'UE, mais cela ne signifie pas qu'il quitte l'Europe", avait-elle souligné, en réaffirmant son attachement à la coopération franco-britannique en matière de défense.

Avec AFP

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