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Obama au coeur de la plus grande réserve marine du monde

Cerre photographie montre le Papahānaumokuākea National Monument prise par Claire Fackler, NOAA National Marine Sanctuaries.

Barack Obama effectue jeudi un déplacement peu commun: une escale dans la plus grande réserve marine du monde, au beau milieu de l'océan Pacifique.

Le président américain doit relier, à bord de l'avion présidentiel Air Force One, le minuscule atoll de Midway, à l'extrême nord-ouest de l'archipel de Hawaï, à trois heures de vol de Honolulu où il est né.

Ces îlots perdus ont longtemps évoqué l'histoire militaire américaine: durant la Seconde guerre mondiale, la bataille de Midway fut un tournant majeur dans l'affrontement face au Japon.

Aujourd'hui référence et symbole fort pour les défenseurs de l'environnement et de la biodiversité, ils sont situés au coeur d'une immense réserve naturelle marine, connue sous le nom de Papahanaumokuakea.

Cette aire protégée géante, créée en 2006 par George W. Bush et dont Barack Obama vient d'annoncer le quadruplement de la superficie, est interdite de pêche commerciale.

Elle abrite quelque 7.000 espèces marines, parmi lesquelles baleines bleues, albatros à queue courte, ou encore des phoques moines endémiques de Hawaï. On y trouve également du corail noir, qui peut vivre plus de 4.500 ans, record absolu pour une espèce marine.

"Cette zone grande comme deux fois le Texas sera protégée et nous permettra de sauver et d'étudier les fragiles écosystèmes menacés par le changement climatique", a expliqué mercredi soir M. Obama à Honolulu.

Depuis son arrivée au pouvoir en 2009, ce dernier a davantage protégé d'espaces qu'aucun de ses prédécesseurs, en ayant recours à l'Antiquities Act, une loi signée en 1906 par Theodore Roosevelt, ardent défenseur de la protection des ressources naturelles.

La président américain doit débuter sa visite par une rencontre avec les habitants. Une quarantaine de personnes vivent à Midway, essentiellement des employés des services américains de protection de la nature.

Plongée présidentielle?

Il doit ensuite effectuer un tour de l'île.

Ses conseillers ont promis une "interaction directe" avec la faune et la flore sauvage, suscitant des spéculations sur une éventuelle plongée présidentielle.

A moins de cinq mois de son départ de la Maison Blanche, M. Obama veut profiter de ce déplacement soigneusement chorégraphié pour réaffirmer l'urgence d'agir face au réchauffement de la planète.

"La hausse des températures et la montée du niveau des mers représentent une menace existentielle pour vos pays", a-t-il lancé mercredi devant les représentants des petites îles du Pacifique, ironisant sur le fait que "certains élus du Congrès américain ont toujours l'air de s'interroger sur la réalité du changement climatique".

Après son étape à Hawaï, le président américain doit rejoindre la Chine pour un sommet du G20 en marge duquel il pourrait annoncer, conjointement avec son homologue Xi Jinping, la ratification de l'accord de Paris sur le climat dont il fut l'un des principaux architectes.

Au moins 55 pays représentant 55% des émissions mondiales de gaz à effet de serre (GES), responsables du réchauffement planétaire, doivent ratifier cet accord pour qu'il entre en vigueur comme prévu à compter de 2020.

Avec AFP

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L'ouragan Zeta a touché terre près de La Nouvelle-Orléans, en Louisiane

Un panneau de campagne électorale se trouve dans un arbre alors que l'ouragan Zeta balaie la Nouvelle-Orléans, Louisiane, États-Unis, le 28 octobre 2020.

L'ouragan Zeta a touché terre mercredi après-midi près de La Nouvelle-Orléans,dans l'Etat américain de Louisiane, avec des vents allant jusqu'à 130 km/h, après avoir légèrement perdu en puissance, selon le Centre national des ouragans (NHC).

Zeta, la 11e tempête portant un nom à frapper les Etats-Unis cette année, un record, a touché terre en temps qu'ouragan de catégorie 2 sur une échelle qui en compte 5 à environ 100 kilomètres au sud de la Nouvelle-Orléans.

Les effets de sept tempêtes ou ouragans se sont fait ressentir, à des degrés divers, en Louisiane, particulièrement affectée cette saison.

Une alerte ouragan a été émise et s'étend sur plus de 300 kilomètres de la ville de Morgan City en Louisiane, jusqu'à la frontière entre le Mississippi et l'Alabama. Des ordres d'évacuation obligatoire ont été émis dans certaines régions côtières.

Outre les vents et les fortes pluies attendues, le NHC a également mis en garde contre les dangers posés par la montée des eaux de la mer: une alerte à la submersion côtière est en place pour toute une partie du littoral, avec une houle attendue à plus de 3 mètres.

Les habitants de La Nouvelle-Orléans, rodés à l'exercice, bouclaient les préparatifs mercredi avant l'arrivée de Zeta: provisions stockées, en prévision des coupures d'eau ou d'électricité, et maisons protégées par des sacs de sable ou du contreplaqué.

"Pour les gens qui habitent ici, ça fait juste partie du fait de vivre ici", a expliqué à l'AFP, Geoff Wallace, 60 ans. "Ce qui a de bien avec celui-là, c'est qu'il bouge vite."

Zeta se déplace en effet à une vitesse de 40 km/h, ce qui diminue les risques d'inondation sur La Nouvelle-Orléans. Cette dernière reste encore traumatisée par le passage de l'ouragan Katrina en 2005 qui avait eu le temps d'inonder 80% de la ville et de provoquer environ 1.500 décès en Louisiane.

"Il semble assez clair maintenant que Zeta frappera directement La Nouvelle Orléans. Finissez de vous préparer ce matin", a tweeté dans la matinée la maire de la ville, LaToya Cantrell. "Assurez-vous que vous avez de l'eau, de la nourriture et des médicaments pour tous les membres de votre foyer."

Le gouverneur de Louisiane, John Bel Edwards a pour sa part appelé les gens à rester chez eux, ajoutant sur Twitter que si "aujourd'hui a été dur, nous continuons à subir Zeta, chacun doit rester à l'écoute des consignes locales et suivre les couvre-feux là où ils sont déclarés".

Lors d'une interview radio, le gouverneur a précisé que 500.000 foyers étaient déjà privés d'électricité, donc 78% de la Nouvelle-Orléans, où son emblématique quartier Français a été totalement déserté.

Certaines zones côtières, particulièrement touchés, ont déclaré le couvre-feu.

Le président Donald Trump a approuvé mardi soir la déclaration d'état d'urgence pour la Louisiane, permettant de débloquer des moyens fédéraux, a annoncé la Maison Blanche.

L'ouragan Zeta, qui s'était formé sur la mer des caraïbes, avait touché terre lundi soir dans les environs de Ciudad Chemuyil, dans l'Etat de Quintano Roo au Mexique. Son passage n'y a pas fait de victimes, selon son gouverneur. Il avait ensuite été rétrogradé en tempête tropicale avant de reprendre de la puissance et de toucher les Etats-Unis.

La saison des ouragans, qui n'est pas encore terminée, est particulièrement intense cette année. A cause de l'épuisement de la liste des noms latins prévus, les météorologues ont commencé à les identifier avec l'alphabet grec.

Avec le réchauffement de la surface des océans, les ouragans deviennent plus puissants, selon les scientifiques, qui prévoient une augmentation de la proportion de cyclones de catégorie 4 et 5, les plus destructrices.

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