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Un ex-détenu américain devient le joker de l'équipe de basket d'Irak

Quatre ans après son arrestation aux Etats-Unis pour avoir participé à la préparation d'un vol à main armée, un basketteur américain est devenu le joker de l'équipe nationale d'Irak, qu'il espère qualifier pour la Coupe du monde.

Si de nombreux Irakiens rêvent d'émigrer aux Etats-Unis, DeMario Mayfield, lui, a fait le chemin inverse: cet Américain de 26 ans est devenu Irakien pour jouer dans l'équipe nationale.

En mai 2013, après trois saisons dans le championnat universitaire américain, il est arrêté dans son Etat natal de Géorgie (sud-est des Etats-Unis) pour "complicité dans les préparatifs d'un vol à main armée".

Après un accord avec la justice, Mayfield est condamné uniquement pour possession d'armes à feu: il passe dix mois en liberté conditionnelle dans un centre de réhabilitation par le travail.

Sa peine purgée, une nouvelle équipe lui redonne sa chance pour sa dernière saison chez les universitaires amateurs. Mais son horizon chez les professionnels aux Etats-Unis est désormais bouché.

"J'ai cru que c'était la fin, puis j'ai compris que je devais retrouver confiance en moi et me sortir du trou. Alors je suis venu ici", en Irak, explique-t-il à l'AFP.

"J'avais des amis (américains) qui étaient déjà là et, après de longues discussions, ils m'ont persuadé de venir", assure cet arrière de 1,95 m et 91 kg à l'issue d'un match de championnat d'Irak contre le club de la... police.

'Meilleur joueur'

Malgré le danger qu'a représenté le groupe Etat Islamique (EI) en Irak, 80 basketteurs américains sont venus jouer dans ce championnat depuis 2015.

Et DeMario Mayfield, affublé du maillot vert et blanc de l'équipe du ministère du Pétrole à Bagdad, fait partie des treize Américains qui y évoluent actuellement.

"Il a commencé à jouer en 2016 pour le Naft (Pétrole) et, grâce à lui, le club a remporté cette saison-là son premier titre de champion d'Irak", explique à l'AFP Khaled Najm, secrétaire général de la Fédération irakienne de basket-ball.

"Et il a été élu meilleur joueur du championnat", abonde Khalil Yehya, l'entraîneur de Naft.

"Nous nous sommes dit que DeMario pourrait être un atout pour l'équipe nationale et nous lui avons proposé de devenir Irakien", explique aussi M. Najm. "Il a accepté".

Le gouvernement a fait le nécessaire et depuis deux mois, Mayfield joue sous sa nouvelle nationalité, reconnue par la Fédération internationale.

'Très peur'

"Je fais ce que j'aime", confie DeMario Mayfield, qui assure se sentir bien dans un pays pourtant considéré comme l'un des plus dangereux au monde.

"Au début, j'avais très peur de ce que je lisais dans les journaux mais je suis heureux d'avoir pris la décision de venir", dit-il. "Je n'ai toutefois pas l'intention d'y faire venir ma famille".

Sa femme et son jeune fils vivent en Floride et il a abandonné l'idée de les installer à Dubaï ou Amman.

Mayfield gagne quelque 70.000 dollars pour une saison d'environ cinq mois, plus 3.000 dollars pour jouer en équipe nationale.

"C'était donc une belle opportunité pour moi", résume-t-il.

A la question de savoir si ses coéquipiers sont au courant de son passé judiciaire, il répond sans hésiter: "Bien sûr! Tout est sur internet, nous en avons déjà parlé."

Mayfield vit à l'hôtel à Bagdad, il a un cuisinier et un chauffeur. Il affirme avoir des amis et va chaque jour dans un café pour boire un thé et discuter avec des gens.

Même s'il ne parle pas l'arabe, il a "appris le vocabulaire du jeu afin de communiquer avec (s)es coéquipiers".

'Comme un frère'

Mayfield a déjà joué deux matches pour son pays d'adoption en qualifications à la Coupe du monde (zone Asie). Fin novembre, l'Irak a battu l'Iran pour la première fois depuis 2009 grâce à son naturalisé américain (24 points, 10 rebonds). Mais l'équipe s'est ensuite inclinée au Kazakhstan.

Prochain rendez-vous: le 22 février contre le Qatar.

La route est encore très longue jusqu'à la phase finale de la Coupe du monde, prévue en 2019 en Chine, un niveau que l'Irak n'a jamais atteint.

"J'espère que nous allons continuer notre chemin", souligne DeMario Mayfield. "Mon but est d'atteindre le plus haut niveau de la compétition et d'inculquer à mes coéquipiers la culture du basket".

"Je serai toujours reconnaissant de l'opportunité que l'Irak m'a donnée", confie-t-il. "Je n'ai reçu que des signes d'amour depuis que je suis arrivé. On m'a traité comme un frère et les gens m'ont accueilli chez eux à la maison".

Avec AFP

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Après l'Ajax, le scudetto comme lot de consolation pour la Juve ?

Cristiano Ronaldo lors du match de sa nouvelle équipe, la Juventus Turin, contre Chievo à Vérone, Italie, 18 août 2018

Il suffit d'un point à La Juventus Turin pour remporter un huitième titre de rang et égaler un record de précocité. Quatre jours après son élimination en quarts de finale de la C1 par l'Ajax Amsterdam, la Juve reçoit samedi la Fiorentina lors de la 33e journée de Serie A.

Si les Turinois ne perdent pas, ils remporteront leur 35e scudetto et égaleront, à cinq journées de la fin du championnat, le record de précocité établi par le Torino en 1948, codétenu par leurs hôtes florentins (depuis 1956) et l'Inter Milan (2007).

Le dauphin de la Juve, Naples (67 pts), éliminé jeudi en C3 par Arsenal, recevra lundi l'Atalanta (6e, 53 pts), aux prises avec l'AC Milan (4e, 55 pts), la Roma (5e, 54 pts), la Lazio (7e, 52 pts) et le Torino (8e, 50 points) dans la course à la Ligue des champions.

Les cinq équipes convoitent toutes la 4e place, la dernière à donner accès à la compétition phare du football continental. Dans ce contexte, le choc entre la Roma et l'Inter (3e, 60 ps) promet également d'être décisif.

Manchester City-Tottenham acte 3

Les joueurs de Manchester City viennent de marquer un but contre Tottenham, Angleterre, le 14 avril 2018.

Comme on se retrouve ! Manchester City reçoit à nouveau Tottenham samedi à l'Etihad Stadium, en ouverture de la 35e journée du Championnat d'Angleterre, trois jours après l'élimination des Citizens par les Spurs en Ligue des champions, au bout d'un match fou et malgré la victoire de City (4-3).

En cas de nouveau succès sur Tottenham, Manchester City, tenant du titre, s'emparera temporairement de la tête du classement à trois journées de la fin.

L'enjeu est plus important peut-être encore pour Tottenham qui joue gros dans la course à la qualification pour la prochaine C1.

En cas de défaite, les hommes de Mauricio Pochettino pourraient en effet voir Arsenal et Chelsea leur passer devant au soir de cette journée, lundi. Les Blues, qui reçoivent Burnley lundi, et les Gunners qui accueillent Crystal Palace dimanche, ont en effet toutes les chances de l'emporter.

"Nous devons nous relever, nous devons réagir", a déclaré Pep Guardiola après la cruelle désillusion de l'élimination en Ligue des champions.

"Nous avons beaucoup lutté au cours des neuf derniers mois pour le titre. Nous sommes toujours là, c'est entre nos mains. Bien sûr, c'est difficile, mais nous devons continuer à nous battre jusqu'au bout", a ajouté l'entraîneur des "Skyblues".

Fort d'un effectif très riche, le coach espagnol a pu se permettre de mettre sur le banc mercredi des joueurs du calibre de Fernandinho, Leroy Sane ou Riyad Mahrez.

Tous ces joueurs pourraient apporter du sang neuf à City samedi. Dans les rangs de Tottenham, son buteur Harry Kane est toujours absent, et le milieu de terrain pourrait être affaibli si Moussa Sissoko, sorti blessé aux adducteurs mercredi, ne joue pas.

Mais, même si City, qui compte un match en moins par rapport à Liverpool, reprend temporairement samedi la 1re place aux Reds, les hommes de Jürgen Klopp devraient la récupérer dès dimanche. Le leader de Premier League se rend à Cardiff, relégable, où il a toutes les chances de remporter une neuvième victoire consécutive toutes compétitions confondues.

NBA: Golden State punit les Clippers

Kevin Durant, Houston, Texas, le 14 mai 2018.

Golden State a effacé l'affront: trois jours après avoir dilapidé 31 points d'avance et s'être inclinés 135 à 131 à domicile, les Warriors ont pris leur revanche et écrasé les Los Angeles Clippers 132 à 105 dans leur salle, jeudi.

Kevin Durant a remis les points sur les i. Bousculé par le marquage et l'agressivité, parfois limite, de Patrick Beverley lors du match N.2, le longiligne ailier de Golden State a redonné l'avantage à son équipe qui mène deux victoires à une.

"KD" a marqué 38 points, dont 27 avant la pause, en seulement 30 minutes de jeu.

Méconnaissable lors du précédent match durant lequel il avait été limité à huit tirs et avait perdu neuf ballons, Durant a assommé les Clippers d'entrée en réussissant ses cinq premiers shoots.

"On a tous joué avec beaucoup plus d'intensité. Mais il faudra continuer avec cette même intensité contre ces Clippers qui sont capables de mieux jouer", a-t-il prévenu.

Les double champions NBA en titre, qui ont toujours fait la course en tête, comptaient déjà 17 points d'avance après le premier quart-temps et ont eu jusqu'à 33 longueurs d'avance dans le 3e quart-temps.

- Simmons fait oublier Embiid -

Mais il n'y a pas eu cette fois d'effondrement ou d'excès de confiance qui avait permis lundi aux Clippers de réaliser un come-back improbable, le plus important de l'histoire des play-offs de la NBA.

Stephen Curry n'a pas eu à forcer son talent: il a marqué 21 points, dont quatre paniers à trois points, en vingt minutes de jeu.

L'absence --sans doute jusqu'au terme de la saison-- du pivot DeMarcus Cousins, blessé, n'a eu aucun impact. L'Australien Andrew Bogut a marqué huit points et a surtout capté 14 rebonds, tandis que le jeune Kevon Lonney a inscrit dix points.

Philadelphie, pourtant privée de Joël Embiid, s'est imposée 131 à 115 sur le parquet de Brooklyn et a pris l'avantage pour la première fois (2-1) dans ce duel du 1er tour.

En l'absence d'Embiid, ménagé en raison de la tendinite au genou gauche qui l'empoisonne depuis plusieurs semaines, Ben Simmons a pris ses responsabilités.

Le meneur australien a marqué 31 points (11 sur 13 aux tirs) et a distillé neuf passes décisives en 38 minutes.

Simmons, 22 ans, n'a pas été perturbé par l'accueil des supporters des Nets qui l'ont conspué à chaque fois qu'il avait le ballon, pour s'être moqué d'un de leurs joueurs après le précédent match.

- Nouveau revers de Denver à San Antonio -

"On sait tous dans cette équipe que nous avons toutes les cartes en mains pour gagner des matches", a insisté Simmons.

Tobias Harris a marqué 29 points et JJ Redick en a ajouté 26, dont 16 dans le seul 3e quart-temps.

A San Antonio, Derrick White en a fait voir de toutes les couleurs à Denver.

Le meneur des Spurs, 24 ans, a marqué 36 points, dont 26 avant la pause, et a coulé les Nuggets qui se sont inclinés 118 à 108.

"Il n'est pas mauvais", a plaisanté Gregg Popovich, l'emblématique entraîneur de San Antonio.

"Je ne sais pas quoi dire d'autre sinon qu'il a été exceptionnel aussi bien en attaque qu'en défense", a insisté "Pop", dont l'équipe mène deux victoires à une, avant le match N.4 samedi qui aura lieu de nouveau dans la salle des Spurs.

San Antonio ne réussit décidement pas à Denver: les Nuggets, 2e de la conférence Ouest à l'issue de la saison régulière, se sont inclinés pour la 14e fois de suite à l'AT&T Center où ils ne se sont plus imposés depuis mars 2012.

- Résultats des matches du 1er tour des play-offs de la Ligue nord-américaine de basket (NBA), disputés jeudi:

. CONFERENCE EST

A Brooklyn,

Philadelphie bat Brooklyn 131 à 115

Philadelphie mène 2 victoires à 1

. CONFERENCE OUEST

A Los Angeles,

Golden State bat LA Clippers 132 à 105

Golden State mène 2 victoires à 1

A San Antonio,

San Antonio bat Denver 118 à 108

San Antonio mène 2 victoires à 1

NB: chaque série se dispute au meilleur des sept matches, la première équipe à quatre victoires étant qualifiée pour le tour suivant.

La page des sports du 18 avril 2019

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