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Une étoile en fin de vie illustre la mort éventuelle du Soleil


L'étoile L2 Puppis, qui est en train de s'éteindre, montre aux astronomes le sort probable de notre Soleil

L'étoile L2 Puppis, qui est en train de s'éteindre, montre aux astronomes le sort probable de notre Soleil

Dans 4 milliards d’année, notre Soleil entrera dans son dernier âge, se transformant en géant rouge avant de s’éteindre. A quoi ressemblera-t-il ? Et bien grâce à des travaux parus dans la revue « Astronomy and Astrophysics », on a aujourd’hui une très bonne idée de ce qui se passera.

Car un disque de poussière, surnommé L2 Puppis a été photographié directement pour la première fois autour de l'étoile en fin de vie la plus proche de nous. Ce résultat, obtenu par une équipe internationale dirigée par Pierre Kervella, astronome de l'Observatoire de Paris, donne un aperçu du sort réservé à notre Soleil, explique-t-il.

« Cette étoile est la plus proche du Soleil, la plus proche de nous, de toutes les étoiles évoluées, c'est-à-dire les vieilles étoiles … Du fait de sa proximité, on peut voir facilement des détails dans l’environnement de cet objet. Et ce qu’on a observé, c’est un disque de poussière qui entoure l’étoile, que l’on ne connaissait pas auparavant, un disque assez grand, puisqu’il entoure l’étoile sur une distance de jusqu’à 800 millions de kilomètres. Donc c’est une distance qui correspondant à peu près à l’orbite de la planète Saturne dans notre système solaire, par rapport au Soleil ».

Toujours selon M. Kervella, « une étoile comme le Soleil, ou comme L2 Puppis, lorsqu’elle arrive à la fin de son existence, elle perd beaucoup de matière … dans l’espace. Elle disperse la matière, et ce faisant, cette matière forme des molécules et des grains de poussière ». D’où la formation de cet étonnant disque de poussière détecté par les astronomes.

Les chercheurs ont pu réaliser leurs travaux grâce à l’interféromètre du Very
Large Telescope (Cerro Paranal, Chili). L’étoile L2 Puppis est un géant rouge
observable depuis l’hémisphère Sud, dont la masse est environ deux fois celle du Soleil. Elle s’est formée il y a environ 1,5 milliards d’années.
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