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L'Europe perd le contact avec sa sonde Rosetta dans l'Espace... et le retrouve quelques temps plus tard

Rosetta, la sonde cométaire de l'Agence spatiale européenne (REUTERS/ESA/NASA)

Grosse frayeur pour Rosetta: l'Europe a perdu le contact avec la sonde pendant près de 24 heures alors qu'elle survolait de très près la surface de la comète Tchouri mais tout est rentré dans l'ordre et l'aventure continue.

"Nous avons perdu le contact avec la sonde samedi soir pendant près de 24 heures", a révélé jeudi Patrick Martin, responsable de la mission Rosetta pour l'Agence spatiale européenne (ESA). A présent, "la sonde est revenue à un mode normal et ses instruments ont recommencé à travailler", a-t-il indiqué à l'AFP.

"Les équipes ont pu déterminer la position de Rosetta. Cela a permis de faire une manoeuvre mardi pour éloigner la sonde de la comète et la placer sur une orbite à 30 km" de Tchouri, a-t-il précisé.

"Dur week-end", avait confié lundi la sonde sur son compte Twitter, animé par l'ESA. "J'ai basculé en safe mode (ndlr: mode sécurité) à cause d'un problème de poussières... Mais à présent, j'ai récupéré".

Lancée en 2004, la sonde européenne est en orbite autour de la comète Tchourioumov-Guérassimenko depuis août 2014. Trois mois plus tard, elle a largué le petit robot-laboratoire Philae, désormais totalement endormi sur la comète qui se refroidit de plus en plus à mesure qu'elle s'éloigne du Soleil.

Tchouri se trouve actuellement à 428 millions de kilomètres de la Terre et à 468 millions de kilomètres de notre étoile.

Samedi, les viseurs d'étoiles qui permettent à la sonde de s'orienter ont été perturbés par des poussières alors que Rosetta se trouvait à 5 km seulement de la surface de Tchouri pour faire des analyses moléculaires et prendre des images.

Les viseurs ont sans doute pris un débris cométaire pour une étoile. L'antenne directionnelle de la sonde a cessé de pointer vers la Terre et les communications ont été interrompues.

"Le week-end a été extrêmement dramatique", a reconnu Sylvain Lodiot, responsable des opérations de vol de Rosetta à l'ESOC (Centre européen d'opérations spatiales) à Darmstadt (Allemagne).

- D'autres 'risques' en perspective -

"Nous avons dû envoyer des commandes en aveugle", raconte à l'AFP M. Lodiot. "C'est un terrible cas de panne !"

La sonde avait déjà rencontré un problème sur ses viseurs d'étoiles le 14 février et le 28 mars 2015 en survolant de près la comète 67P. Elle s'était alors éloignée d'elle pour se protéger.

L'objectif de la mission Rosetta, lancée il y a plus de vingt ans, est de mieux comprendre l'évolution du système solaire depuis sa naissance, les comètes étant considérées comme des vestiges de la matière primitive.

"Les événements dramatiques du week-end sont un brusque rappel des dangers liés à un survol rapproché de la comète. Ils soulignent les risques que la sonde va affronter pendant les dernières semaines de sa mission", qui devrait s'achever vers le 30 septembre, souligne l'ESA sur son blog.

Cet été, Rosetta devrait approcher à nouveau de près la surface de la comète. Elle devrait essayer de débusquer précisément l'endroit où se trouve Philae, le célèbre robot à trois pattes qui a réalisé une première historique en s'y posant le 12 novembre 2014.

La sonde devrait ensuite descendre lentement vers le site Algikia où Philae avait atterri, avant de s'en éloigner après plusieurs rebonds imprévus.

Les ingénieurs feront leur possible pour que Rosetta, qui n'a pas de train d'atterrissage, s'écrase de la façon la moins rude possible sur Tchouri.

L'aventure de Rosetta sera alors bel et bien terminée. Mais la sonde et son robot, dont le monde a suivi les aventures pas à pas, sont d'ores et déjà auréolés de gloire et les résultats de la mission donneront encore lieu à nombre de publications scientifiques.

Une étude vient ainsi de révéler que des ingrédients considérés comme cruciaux pour l'origine de la vie sur Terre avaient été découverts dans l'environnement de la comète.

Ces éléments sont la glycine, le plus simple des acides aminés, et le phosphore, un élément clé de l'ADN et des membranes cellulaires.

Avec AFP

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L'ouragan Zeta a touché terre près de La Nouvelle-Orléans, en Louisiane

Un panneau de campagne électorale se trouve dans un arbre alors que l'ouragan Zeta balaie la Nouvelle-Orléans, Louisiane, États-Unis, le 28 octobre 2020.

L'ouragan Zeta a touché terre mercredi après-midi près de La Nouvelle-Orléans,dans l'Etat américain de Louisiane, avec des vents allant jusqu'à 130 km/h, après avoir légèrement perdu en puissance, selon le Centre national des ouragans (NHC).

Zeta, la 11e tempête portant un nom à frapper les Etats-Unis cette année, un record, a touché terre en temps qu'ouragan de catégorie 2 sur une échelle qui en compte 5 à environ 100 kilomètres au sud de la Nouvelle-Orléans.

Les effets de sept tempêtes ou ouragans se sont fait ressentir, à des degrés divers, en Louisiane, particulièrement affectée cette saison.

Une alerte ouragan a été émise et s'étend sur plus de 300 kilomètres de la ville de Morgan City en Louisiane, jusqu'à la frontière entre le Mississippi et l'Alabama. Des ordres d'évacuation obligatoire ont été émis dans certaines régions côtières.

Outre les vents et les fortes pluies attendues, le NHC a également mis en garde contre les dangers posés par la montée des eaux de la mer: une alerte à la submersion côtière est en place pour toute une partie du littoral, avec une houle attendue à plus de 3 mètres.

Les habitants de La Nouvelle-Orléans, rodés à l'exercice, bouclaient les préparatifs mercredi avant l'arrivée de Zeta: provisions stockées, en prévision des coupures d'eau ou d'électricité, et maisons protégées par des sacs de sable ou du contreplaqué.

"Pour les gens qui habitent ici, ça fait juste partie du fait de vivre ici", a expliqué à l'AFP, Geoff Wallace, 60 ans. "Ce qui a de bien avec celui-là, c'est qu'il bouge vite."

Zeta se déplace en effet à une vitesse de 40 km/h, ce qui diminue les risques d'inondation sur La Nouvelle-Orléans. Cette dernière reste encore traumatisée par le passage de l'ouragan Katrina en 2005 qui avait eu le temps d'inonder 80% de la ville et de provoquer environ 1.500 décès en Louisiane.

"Il semble assez clair maintenant que Zeta frappera directement La Nouvelle Orléans. Finissez de vous préparer ce matin", a tweeté dans la matinée la maire de la ville, LaToya Cantrell. "Assurez-vous que vous avez de l'eau, de la nourriture et des médicaments pour tous les membres de votre foyer."

Le gouverneur de Louisiane, John Bel Edwards a pour sa part appelé les gens à rester chez eux, ajoutant sur Twitter que si "aujourd'hui a été dur, nous continuons à subir Zeta, chacun doit rester à l'écoute des consignes locales et suivre les couvre-feux là où ils sont déclarés".

Lors d'une interview radio, le gouverneur a précisé que 500.000 foyers étaient déjà privés d'électricité, donc 78% de la Nouvelle-Orléans, où son emblématique quartier Français a été totalement déserté.

Certaines zones côtières, particulièrement touchés, ont déclaré le couvre-feu.

Le président Donald Trump a approuvé mardi soir la déclaration d'état d'urgence pour la Louisiane, permettant de débloquer des moyens fédéraux, a annoncé la Maison Blanche.

L'ouragan Zeta, qui s'était formé sur la mer des caraïbes, avait touché terre lundi soir dans les environs de Ciudad Chemuyil, dans l'Etat de Quintano Roo au Mexique. Son passage n'y a pas fait de victimes, selon son gouverneur. Il avait ensuite été rétrogradé en tempête tropicale avant de reprendre de la puissance et de toucher les Etats-Unis.

La saison des ouragans, qui n'est pas encore terminée, est particulièrement intense cette année. A cause de l'épuisement de la liste des noms latins prévus, les météorologues ont commencé à les identifier avec l'alphabet grec.

Avec le réchauffement de la surface des océans, les ouragans deviennent plus puissants, selon les scientifiques, qui prévoient une augmentation de la proportion de cyclones de catégorie 4 et 5, les plus destructrices.

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