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Une planète solitaire fascine les astronomes


La planète solitaire PSO J318.5 -22, imaginée par un artiste

La planète solitaire PSO J318.5 -22, imaginée par un artiste

Des astronomes ont découvert une planète solitaire, flottant dans l'espace, c'est-à-dire qu’elle n’est pas en orbite autour d’une étoile.

Cette planète flottante, surnommée PSO J318.5 -22, a été repérée à seulement 80 années-lumière de la Terre. Elle n’a que 12 millions d’années, donc c’est une jeunesse en termes d’astronomie, et sa masse est six fois celle de Jupiter.

« Nous n'avons jamais vu un objet flottant librement dans l'espace qui ressemble à cela. Elle a toutes les caractéristiques des jeunes planètes qu’on trouve autour d'étoiles, mais elle est à la dérive tout solitaire », a expliqué le chef de l'équipe, le Dr. Michael Liu de l'Institut d'astronomie de l'Université d'Hawaii à Manoa. « Je m'étais souvent demandé si ces objets solitaires existent, et maintenant nous savons que c’est vrai », a-t-il ajouté.

Depuis la découverte de la première exoplanète, d’autres sont repérées à un rythme étonnant. Un millier environ ont déjà été détectées.

Certes, les astronomes savaient déjà que les planètes sans étoiles, à la dérive dans l’espace, existaient. Mais les scientifiques pensent que celle-ci, du fait qu’elle soit si proche, permettra de mieux comprendre comment les soi-disant planètes géantes gazeuses comme Jupiter et Saturne se sont développées.
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