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Une exoplanète, quatre Soleils - quand la réalité est plus étrange que la science-fiction


La nouvelle exoplanète PH1, telle que conçue par un artiste

La nouvelle exoplanète PH1, telle que conçue par un artiste

La réalité s’avère plus étrange que la science-fiction, puisque des astronomes citoyens viennent de découvrir une planète entourée de quatre étoiles.

Souvenez-vous de Tatouïne, une planète désertique de la "Guerre des étoiles", la saga de science-fiction. Tatouïne est un énorme désert, refuge des brigands de la Galaxie, qui est éclairée par un système solaire binaire. A l’époque, le réalisateur George Lucas devait se croire très original, mais voilà que des astronomes citoyens ont fait mieux cette semaine, annonçant la découverte d’une planète entourée non pas de deux, mais de quatre Soleils. C'est le tout premier système stellaire de ce type observé jusqu'à présent.

La planète, surnommée PH1 (Planet Hunters 1), se situe à près de 5.000 années-lumière de la Terre. Il s’agit d’un géant gazeux de la taille que Neptune, c'est-à-dire qu'elle fait environ six fois la taille de la Terre. Elle est en orbite autour de deux soleils, et deux étoiles tournent autour de ces derniers. Elle tourne en 137 jours autour des deux premières étoiles.

La planète a été découverte dans le cadre du projet « Planethunters.org », c'est-à-dire, chasseurs de planètes, un projet dirigé par l’université Yale qui permet aux astronomes amateurs de passer au crible les masses de données rassemblées par le télescope spatial Kepler de la Nasa - l’Agence spatiale américaine. Depuis son déploiement dans l’espace en mars 2009, Kepler a permis de détecter plus de 2,300 systèmes planétaires.

Des astronomes professionnels américains et britanniques ont ensuite confirmé ces observations.
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