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Pour Halloween, une comète morte va frôler la Terre


La comète d'Halloween repérée par la Nasa (capture d'écran du site de la Nasa)

La comète d'Halloween repérée par la Nasa (capture d'écran du site de la Nasa)

Surprise pour Halloween : une comète morte de 600 mètres de diamètre doit passer à environ 500 000 kilomètres de la Terre. Si la distance est relativement courte à l'échelle du système solaire, le risque de collision est nul.

L’énorme objet spatial qui doit passer relativement près de la Terre, mais sans danger pour elle, ce samedi 31 octobre, jour d’Halloween, est probablement une "comète morte ressemblant étrangement, et de façon opportune, à un crâne", selon la Nasa.

Deux cavités sombres pour les yeux, un trou rond au niveau du nez creusés sur une forme blanchâtre en forme de crâne : la photo diffusée par l’agence spatiale américaine est frappante. "On dirait qu'elle a revêtu un déguisement de crâne pour son passage (près de la Terre) pour Halloween", s'amuse Kelly Fast, scientifique de la Nasa citée dans le communiqué.

Les astronomes avaient d'abord pensé qu'il s'agissait d'un astéroïde lorsqu'ils ont détecté l'objet début octobre, et ils l'ont donc baptisé Asteroid 2015 TB145.

Mais après l'avoir mieux observé grâce au télescope infrarouge de la Nasa (IRTF) installé à Hawaï, ils ont "déterminé qu'il s'agit plus probablement d'une comète morte qui a perdu ses matériaux volatils après de nombreux passages autour du soleil", explique l'agence spatiale.

Grâce à un radio télescope doté d'une antenne de 305 mètres de diamètre, installé à Arecibo à Porto Rico, les scientifiques ont d'autre part pu détecter les images montrant son étrange ressemblance avec une tête de mort, le symbole d'Halloween, la fête de la veille de la Toussaint.

L'objet spatial avait déjà attiré l'attention des scientifiques par sa vitesse très rapide et sa grande taille, avec quelque 600 mètres de diamètre.

Il ne risque toutefois pas d'entrer en collision avec la Terre lorsqu'il passera à côté samedi à 17H00 GMT : il restera à quelque 486 000 kilomètres, soit 1,3 fois la distance séparant la Terre de la Lune.

Avec AFP

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