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Le Nobel de médecine décerné à trois chercheurs américains


Le prix Nobel de médecine a été attribué lundi à Elizabeth H. Blackburn de l’université de Californie à San Francisco ; à Carol Greider de Johns Hopkins et à Jack Szostak de Harvard. Ils se partageront une bourse d’environ 1,4 million de dollars pour des travaux sur les chromosomes qui ont éclairé les mécanismes du cancer et du processus de vieillissement.

C’est au cours des années 1980 que les trois scientifiques ont montré comment les chromosomes - éléments porteurs de l'information génétique - se protègent lors de la division cellulaire.

« Ils ont reçu le prix pour avoir découvert les télomères et l’enzyme télomérase et démontré comment ils protègent les chromosomes » a expliqué Rune Toftgard de l'Institut Karolinska de Stockholm, qui attribue le prix Nobel de médecine.

La télomérase est une enzyme qui, lors de la réplication de l'ADN, permet de conserver la longueur du chromosome en ajoutant une structure spécifique à chaque extrémité : le télomère. L'absence de télomère signifierait la perte rapide d'informations génétiques nécessaires au fonctionnement cellulaire.

Comprendre les télomères est crucial pour comprendre comment le matériel génétique est copié et préservé, ajoute le professeur Toftgard.

« Tous les gènes sont encodés par l'ADN et l'ADN est présent dans les chromosomes dans le nucléus de cellule. Les télomères sont les extrémités des chromosomes et ils jouent un rôle important dans la protection des chromosomes et le maintient de leur intégrité », a ajouté le professeur Toftgard.

Tout en dévoilant les mécanismes des télomères, les lauréats du Prix Nobel de médecine ont permis le développement potentiel de nouvelles thérapies. Notamment, certains travaux permettent de croire que les cellules cancéreuses se servent des enzymes télomérases pour se multiplier de manière incontrôlable. Donc, des chercheurs tentent de déterminer si en bloquant l’enzyme avec un médicament, on peut mieux lutter contre le cancer.

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